いびきは放っておくと危険?

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いびきの主な原因は睡眠時に上気道(鼻腔から喉、気管支にいたる空気の通り道)が狭くなることです。睡眠時には筋肉の緊張が低下するため上気道の筋肉も弛緩し、舌が気道に落ち込んで気道が狭くなり、その狭い隙間が呼吸により振動していびきが起こるというわけです。さらに、気道が一時的に塞がれてしまうと何秒間か呼吸が止まりますが、これを睡眠時無呼吸と呼びます。日本人の6人に1人はかいているとも言われるいびきですが、これが高じると様々な病気を引き起こすとされているので注意が必要です。

気道を狭くする要因は?

冒頭で述べたように気道が狭くなることがいびきの原因となるわけですが、それには様々な要因があります。以下で見ていきましょう。

①肥満 肥満により首周りや上気道の内側にも脂肪が付きますので、脂肪に押されて気道が狭くなってしまいます。

②口呼吸 仰向けに寝てしかも口を開けていると、舌や軟口蓋が沈下するため気道が狭くなってしまいます。風邪や鼻炎で鼻が詰まっていれば口呼吸になるので普段はいびきをかかない人でもいびきをかくことになります。

③顎が小さい 顎が小さいと十分な気道のスペースが取れなくなることがあります。日本人は人種的に顎が小さいですが、現在は噛む回数が減っていることからこの傾向に拍車をかけています。

④扁桃肥大 扁桃のうち咽頭扁桃(アデノイド)・口蓋垂(のどちんこ)が肥大化したり炎症を起こしたりすると気道が狭くなってしまいます。子供のいびきはこの扁桃肥大が原因となっていることが多いと言われています。

⑤飲酒 アルコールを飲むとリラックス効果があり上気道の筋肉も緩むので、気道が狭くなってしまいます。

⑥喫煙 喫煙により鼻腔粘膜や扁桃が炎症を起こし腫れることで気道が狭くなってしまいます。

いびきによって起こる様々な症状

いびきをかくということは気道が狭くなっているということなので、取り込む空気量が減少して酸素不足になり、血液中の酸素量も不足します。その結果、たとえ睡眠時間が足りていても疲労は回復せず熟睡感も得られないこととなります。いびきが慢性化すると疲労が蓄積し免疫力も低下します。また、いびきをかいている場合の多くは口呼吸になっているため、朝起きたとき喉が非常に渇くといった症状も現れます。

そしていびきで特に注意したいのが、「睡眠時無呼吸症候群」です。睡眠時無呼吸症候群は、睡眠中に気道の咽喉部が完全に塞がり呼吸の止まった状態を断続的に繰り返す病気でSAS(Sleep Apnea Syndrome)と呼ばれています。SAS特有のいびきは「すーすー」「ぐーぐー」といった音の長いものではなく、いびきをかいていると思ったら突然止まり、数秒後に轟音のようないびきが起こるという特徴があります。睡眠中に無呼吸・低呼吸(呼吸が止まりかける状態)が1時間あたり平均5回以上認められる場合は異常(睡眠呼吸障害)と判定され、さらに日中の眠気や倦怠感などの症状を伴う場合はSASと診断されます。

SASの症状としては、睡眠中呼吸が止まり熟睡できていないため日中に眠気をもよおすのはもちろんのこと、高血圧症・脳卒中・狭心症・心筋梗塞などの循環器病と密接な関係があるとされています。無呼吸により血液中の酸素濃度が下がるため、心臓は心拍数を上げ体中に十分な酸素を供給しようとしますが、これによって交感神経の緊張状態が続き循環機能に負担をかけてしまうというわけです。

なお、SASには気道の状態に問題がなくても脳の呼吸中枢から信号が送られないことによって無呼吸が生じるタイプがあり、この場合は基本的にいびきをかきません。中枢型のSASはSAS全体の1割程度と言われており、心機能低下や脳卒中といった心血管系の病気の結果出現すると考えられています。

いかがでしたでしょうか?みなさんもいびきがなかなか解消されない場合には、SASに限らず甲状腺機能低下症や副鼻腔炎(蓄膿症)など様々な病気が隠れている可能性がありますので、病院で一度検査を受けることがおすすめです。

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