「炎の湖」と呼ばれるタンザニア、ナトロン湖

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中央アフリカの東部に位置する、タンザニア連合共和国アルーシャ州ロリオンド県に有るナトロン湖。

「炎の湖」、「死の湖」とも云われるナトロン湖はどんな湖なのでしょうか。小さな湖の中に、自然の驚異と不思議が凝縮されているのです。

「ナトロン湖」は何故「ナトロン湖」?「ナトロン湖」は何故「炎の湖」??

ナトロン湖の北側は隣接する国家、ケニアとの国境線に接しています。

湖名の由来となっている「ナトロン」とは、古代エジプトでミイラ作成の際等に乾燥剤として使用されていたという化合物の名前。「自然が生み出したミイラを作成する薬」が入っている、とも云われる湖なのです。

そして、ナトロン湖が「炎の湖」と呼ばれている理由は、単純に「赤い」という理由です。グーグルアースでも見られますが、ナトロン湖はとにかく真っ赤。赤く染まるのは、ナトロン湖の中に大量繁殖している微生物が原因で、湖底にはビッシリと微生物が。

この湖は多くの特殊な環境で作られています。

エワソ・ンギロ川とPeninj川の2つの川から国境を越えて流れてくる水と、湖底から湧き出るソーダ分が多い熱水で出来ています。

ただ、水は溜まるものの、最下流で他の水場に流れる事はありません。この地域は半乾燥地帯であり、日中は40度を越える事もあるので、蒸発だけが唯一の水位の減少理由です。そんな特殊な環境に存在する湖の為、塩分濃度が高く、炭酸ナトリウム豊富な水質の湖になっているのです。

「ナトロン湖」は何故「死の湖」?

日中の温度は40度ですが、水温は60度と更に高いです。ナトロン湖の周囲には草木は生えていないので、影もなく余計に灼熱の環境になってしまっています。

その上、塩分濃度も高いので、生物が生きていくには苛酷な環境。塩分濃度が高いだけでは、「死の湖」とは呼ばれなかったでしょう。死海のほうが塩分濃度は高いですが、死海は人気のリゾート地でもあります。塩分濃度だけではなく、高温の炭酸ナトリウムが噴出している熱いソーダ水の湖である事が大きな理由です。

このような状況が重なった結果、この湖に触れた動植物は、石灰化してしまうのです。ミイラを作る時の様に腐る事無く、ゆっくりと石化していく動植物。ナトロン湖という自然環境が作り出した残酷な石像が、周囲には転がっています。蒸発度も高いので、アンモニアと同レベルの高濃縮pHがどんどんと気化しており、水中だけではなく空気中も大変過酷な環境。

意外と快適?に暮らしている生き物達

高水温、塩分・炭酸ナトリウム高濃度、という最悪な環境に見え「死の湖」と呼ばれるナトロン湖ですが、生息している生き物も居ます。

湖周辺の干潟で、コフラミンゴやオオフラミンゴといったフラミンゴの群れが生息しています。塩分濃度が高いので繁殖している藻はフラミンゴの好物。しかも、フラミンゴの天敵達も居ないので、フラミンゴ達にとっては過ごし易い環境なのです。ただ、片足で立つことが多いフラミンゴでも、油断すると?石化する事があります。

そして、ナトロン湖に住むたった一種類の魚類、オレオクロミス・アルカリクスも生息。入り口にある36度~40度程度の地帯に生息しています。高温、高塩分濃度、そして雨季などの急激な水質の変化にも対応できるこの地域の固有種。

ナトロン湖は水に触れればスグに石化するのではなく、徐々に石化していくのだと考えられています。

危険な湖に訪れる「危機」

現在、上流で行われている森林伐採やダム建設などが原因で、淡水が増加し水質の変化が起っています。エワソ・ンギロ川やPeninj川から流れ込んでくる水や湧き水が存在しますが、蒸発のスピードの方が早い為、近年のナトロン湖は縮小の一途を辿っています。

様々な生き物を石化させる湖ではありますが、コフラミンゴにとっては最大の繁殖地になっています。フラミンゴは希少種であり、固有種であるオレオクロミス・アルカリクスの生息地。希少な生態系の保持や環境保護が問題になっています。英国王立鳥類保護協会もナトロン湖のフラミンゴ保護に関して、コメントを出しています。

周辺に作成される工場の建設に対し、数十の環境保護団体が反対行動を起こす等と言った問題提起もされています。

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